octubre 19, 2012

En busca del escondite del lenguaje en el cerebro

 

  • El congreso NLC2012, organizado por el Basque Center on Cognition, Brain and Language (BCBL), reúne en Donostia entre el 25 y el 27 de octubre a 450 expertos internacionales en Neurobiología del Lenguaje
  • El evento analizará las investigaciones más avanzadas sobre las bases biológicas implicadas en la producción y gestión del lenguaje en el cerebro humano
  • Karen Emmorey, una de las máximas autoridades internacionales en lenguaje de signos y su procesamiento cerebral, ofrecerá el domingo 28 de octubre a las 19.30 una charla divulgativa abierta al público en el Aquarium

¿Dónde se esconde el lenguaje en el cerebro? ¿Qué área cerebral almacena palabras, conceptos, gramática y sintaxis? Durante años, científicos de todo el mundo han mantenido intensos debates sobre el área concreta del cerebro que almacena y gestiona el lenguaje. Recientemente, sin embargo, se ha probado que diferentes zonas del cerebro trabajan en red para hacer funcionar el lenguaje, una de las habilidades principales que nos diferencian del resto de los animales.

En este contexto, más de 450 expertos en neurobiología del lenguaje de todo el mundo se darán cita entre el 25 y el 27 de octubre en el Palacio Kursaal de San Sebastián para intercambiar conocimientos, experiencias y resultados científicos en el congreso Neurobiology of Lenguage Conference 2012 (NLC 2012), dedicado a los últimos avances en el estudio de cómo el cerebro gestiona el lenguaje.

El evento, organizado por el Basque Center on Cognition, Brain and Language (BCBL), representa asimismo la reunión anual de los miembros de la Society for the Neurobiology of Language (SNL), un evento del más alto nivel científico cuyo programa de actividades incluirá clases magistrales, presentaciones de pósters de investigación y dos debates que se desarrollarán con un novedoso formato en el que dos científicos reconocidos tomaran posiciones contrapuestas en un debate público sobre cerebro y lenguaje.

El congreso atraerá a importantes investigadores especializados en el estudio de la relación entre el cerebro y el lenguaje. Una de los más destacados es Karen Emmorey, catedrática de la Universidad de San Diego (EEUU), especializada en los procesos cerebrales del lenguaje de signos, así como en el bilingüismo bimodal, es decir, la capacidad de algunas personas para comunicarse perfectamente en una lengua verbal y en una de signos.

Fuera del programa del congreso, Emmorey ofrecerá una charla divulgativa para todos los públicos de la serie de conferencias Brain Talks sobre neurociencia, lenguaje y cerebro que organiza periódicamente el BCBL en San Sebastián.

Además, participarán en el congreso investigadores de la talla de Nikos Logothetis, director del departamento de Fisiología de los Procesos Cognitivos en el Instituto Max Planck de Cibernética Biológica en Alemania, y Barbara Finlay, investigadora del Birkbeck College de la Universidad de Londres.

 

Neurobiología del lenguaje

La neurobiología del lenguaje estudia todas las bases biológicas implicadas en la producción y gestión del lenguaje en el cerebro humano. Esta disciplina abarca tanto la fisiología del cerebro, sus diferentes regiones y las conexiones entre sí, como la comunicación inter-neuronal. Se trata de un campo de investigación relacionado con la neurociencia y enfocado con más intensidad al funcionamiento y coordinación de las diferentes partes del cerebro.

Durante años, la ciencia atribuía la función del habla a un área situada en la parte anterior izquierda del cerebro, bautizada como área de Broca, en honor al médico francés Paul Pierre Broca, que utilizó sus experiencias con pacientes que habían perdido la capacidad del habla tras haber sufrido daños en el cerebro para formular sus teorías. Posteriormente, la comunidad científica internacional ha mantenido enconados debates científicos a la caza de la guarida del lenguaje en la intrincada estructura del cerebro humano.

Estudios contemporáneos, avalados por evidencias científicas obtenidas con modernos equipos como resonancias magnéticas de última generación, han demostrado que el área de Broca no se encarga en exclusiva de la producción y comprensión del lenguaje.

Según estas investigaciones, el lenguaje, como otras capacidades cognitivas del cerebro, se produce gracias a la coordinación de diversas zonas del órgano que trabajan conjuntamente para producir mensajes y comprenderlos.

A la importancia que la ciencia ha otorgado tradicionalmente a ciertas zonas del hemisferio izquierdo del cerebro en la gestión del lenguaje, las investigaciones más recientes han sumado el papel crucial de los circuitos de conexión entre diferentes regiones.

 

Charla abierta de Karen Emmorey

La investigadora de la Universidad de San Diego, Karen Emmorey, una de las máximas autoridades del mundo en el campo del lenguaje de signos y el bilingüismo entre el lenguaje de signos e idiomas verbales, ofrecerá el domingo 28 de octubre en el Aquarium una conferencia divulgativa titulada “El cerebro signante: ¿Qué nos revela la lengua de signos sobre el lenguaje  humano y el cerebro?”. El evento, que estará precedido por la emisión de varios videos cortos sobre las actividades investigadoras del BCBL, comenzará a las 19.00.

La lengua de signos se percibe con los ojos y se articula con las manos, en vez de percibirse con el oído y articularse de forma oral. Además, a diferencia de las palabras, en el caso de los signos el significado y la forma suelen parecerse mucho. Por ejemplo, en la lengua de signos española (LSE) el significado “martillear” se expresa mediante la acción pantomímica de martillear algo.

Como consecuencia de estas diferencias entre el lenguaje de signos y los idiomas hablados, durante su intervención Emmorey planteará preguntas como: ¿Están las mismas zonas del cerebro implicadas en la producción y la comprensión en los lenguajes hablados y de signos? ¿Distingue el cerebro entre gestos y signos?

Las respuestas positivas a estas preguntas que sugieren recientes las investigaciones de Emmorey invitan a pensar que el cerebro humano está diseñado para el lenguaje, sin importar si se trata de lenguaje de signos o el hablado.

 

Formato innovador

El congreso NLC2012 pondrá en marcha un innovador formato de debate en el que dos reconocidos investigadores confrontarán visiones contrapuestas sobre la misma cuestión. Se celebrarán dos debates centrados en las funciones de dos zonas diferentes del cerebro en relación al lenguaje.

En el primer enfrentamiento, Nina F. Dronkers, directora del Centro para la Afasia y Desórdenes Relacionados  del East Bay Institute for Research and Education, debatirá con Julius Fridriksson, del Laboratorio de Afasia de la Universidad de Carolina del Sur, sobre “El rol de la ínsula en el discurso y el lenguaje”.

El segundo debate tendrá como contendientes a Matthew Lambon Ralph, catedrático de Neurociencia Cognitiva de la Universidad de Manchester y Jeffrey R. Binder, profesor de Neurología del Medical College of Wisconsin. Los dos investigadores debatirán sobre “El rol del giro angular en el proceso semántico”.

 

Sobre el BCBL

El Basque Center on Cognition, Brain and Language (BCBL) es un centro internacional de investigación interdisciplinar con sede en San Sebastián para el estudio de la cognición, el cerebro y el lenguaje impulsado por el Gobierno Vasco para fomentar la ciencia y la investigación en Euskadi. El centro, que se cuenta entre los BERC (Basque Excellence Research Center), tiene entre sus socios a Ikerbasque, Innobasque, la Diputación de Gipuzkoa y la Universidad del País Vasco.